asteroidi3Tra l’orbita di Marte e quella di Giove ruotano numerosi piccoli pianeti, detti asteroidi. Il maggiore di essi, Cerere, ha un diametro di 700 chilometri: fu il primo ad essere scoperto dall’astronomo italiano Piazzi, la notte del 1° gennaio 1801, dall’osservatorio di Palermo. Lo seguono, in ordine di grandezza, Pallade (450 Km), Vesta (380 Km) e Giunone (190 Km). A tutt’oggi gli asteroidi individuati sono circa 3000, ma probabilmente sono assai più numerosi. Alcuni di essi sono soltanto degli enormi massi irregolari, del diametro di poco più di un chilometro. Di questi corpi celesti, alcuni descrivono un’orbita molto appiattita, intersecante quella di Marte e quella della Terra: uno di essi, Hermes, nel 1937 giunse a una distanza dal nostro pianeta appena doppia di quella della Luna. Un altro asteroide, Hidalgo, interseca invece le orbite di Giove e di Saturno.

È possibile che qualche asteroide possa un giorno entrare in collisione con la Terra o con altri pianeti ? Se si escludono le meteoriti, che cadono anche sulla Terra e che si possono considerare asteroidi di minime dimensioni, si deve ritenere che il cielo del sistema solare sia stato sgombrato ormai da tutti i piccoli corpi celesti che descrivevano orbite troppo vicine a qualche pianeta, e che siano rimasti in circolazione soltanto gli asteroidi che si trovano su orbite abbastanza sicure. Il tempo in cui le collisioni di tal genere erano frequenti si può quindi ritenere finito. A giudizio degli astronomi, solo fra alcuni milioni di anni qualcuno degli asteroidi più piccoli potrà cadere sulla Terra. Marte, invece, è più soggetto a collisioni con queste pietre vaganti nello spazio, e i numerosi crateri che appaiono sulla sua superficie ne sarebbero la testimonianza.

Qual è l’origine degli asteroidi ? Sono i resti di un pianeta esploso o piuttosto frammenti di materia che non sono riusciti a conglobarsi per dare origine ad un pianeta? L’opinione prevalente è quella che si tratti di resti di un corpo celeste distrutto, la cui orbita doveva trovarsi fra quelle di Marte e di Giove. Ma le prove invocate a sostegno di questa teoria non sono del tutto convincenti.

 

 


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